Des chercheurs ont identifié une nouvelle espèce de dauphin à bosse au large du nord de l’Australie, après avoir comparé ses gènes et sa morphologie avec ceux des espèces connues jusqu’alors, a rapporté la presse spécialisée.

Une équipe scientifique dirigée par la Wildlife Conservation Society basée aux Etats-Unis a fait cette découverte à l’issue de l’examen de près de 200 dauphins morts, en comparant leurs tissus avec celui d’espèces de dauphins à bosse vivants dans les océans Atlantique, Indien et Indo-Pacifique. Une étude a aussi porté sur la longueur du bec et le nombre de dents comparé à 180 crânes de spécimens de musée ou d’animaux échoués et sur des échantillons d’ADN de 235 dauphins.

 

Ce travail a permis de mettre au jour une nouvelle espèce de dauphin à bosse, du genre Sousa, fréquemment rencontré dans les eaux du nord de l’Australie. « Nos analyses génétiques et morphologiques prouvent qu’il existe au moins quatre espèces dans cette famille de dauphins », a indiqué le chercheur Martin Mendez, dans un article publié dans la dernière édition du journal scientifique, Ecologie Moléculaire. Il a ajouté que l’une d’entre elles était « nouvelle et qu’elle n’avait jusqu’alors pas été identifiée ».

 

La Wildlife Conservation Society a affirmé qu’il s’agissait d’une découverte d’importance – l’identification de nouvelle espèce de mammifère étant rare – et qu’elle contribuerait peut-être à conforter les programmes de conservation. Deux des trois espèces de dauphins à bosse déjà connues sont en déclin et considérées comme menacées à cause de la perte d’habitat et de la pêche.

 

« Cette découverte aide à mieux comprendre l’histoire de l’évolution de ce groupe animal et à mieux adapter les politiques de préservation de chacune des espèces », a déclaré M. Mendez. Le travail des chercheurs va faire l’objet d’une demande formelle de dénomination d’une nouvelle espèce auprès de la Commission internationale de la nomenclature zoologique. Les dauphins à bosse sont ainsi nommés, car ils possèdent une bosse distinctive juste en dessous de leur nageoire dorsale, dont la forme allongée est également caractéristique.

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